Review (English + Dutch)// What If?: Serious Scientific Answers to Absurd Hypothetical Questions by Randall Munroe

Randall Munroe left NASA in 2005 to start up his hugely popular site XKCD ‘a web comic of romance, sarcasm, math and language’ which offers a witty take on the world of science and geeks. It now has 600,000 to a million page hits daily. Every now and then, Munroe would get emails asking him to arbitrate a science debate. ‘My friend and I were arguing about what would happen if a bullet got struck by lightning, and we agreed that you should resolve it . . . ‘ He liked these questions so much that he started up What If.
If your cells suddenly lost the power to divide, how long would you survive?
How dangerous is it, really, to be in a swimming pool in a thunderstorm?
If we hooked turbines to people exercising in gyms, how much power could we produce?
What if everyone only had one soulmate?
When (if ever) did the sun go down on the British empire?
How fast can you hit a speed bump while driving and live?
What would happen if the moon went away?
In pursuit of answers, Munroe runs computer simulations, pores over stacks of declassified military research memos, solves differential equations, and consults with nuclear reactor operators. His responses are masterpieces of clarity and hilarity, studded with memorable cartoons and infographics. They often predict the complete annihilation of humankind, or at least a really big explosion. Far more than a book for geeks, WHAT IF: Serious Scientific Answers to Absurd Hypothetical Questions explains the laws of science in operation in a way that every intelligent reader will enjoy and feel much the smarter for having read.

This review contains no spoilers. I received this book from the publisher. Many thanks again to Het Spectrum and specifically Charlotte. I read this book in the Dutch translation titled ‘Wat als?: Serieuze wetenschappelijke antwoorden op absurde hypothetische vragen’

I love hypothetical questions so much! I think they are a great way to feed curiousity and imagination. When I was younger, I loved those science magazines for children where they answered children’s random questions. Nowadays science is way too difficult for me, I’m not a beta. But I still love learning random facts (sometimes I can’t remember what I had for dinner yesterday, but I do remember a whole lot of facts lol), so I was really excited to read What If?.

This book gives answers to hypothetical questions that were sent to the writer. Some of these questions are very funny, some are really interesting despite being somewhat weird, and some were quite disturbing. Randall Munroe really takes his time to give a satisfying answer to every question, sometimes going even further than necessary to answer the question, just because it’s interesting, fun and nerdy.

On almost every page are small cartoons, which help visualise the situation, or are used to give you a small break from the information. The writing style and these cartoons are really what makes this book so great. It’s almost like Randall Munroe is talking to you and is saying things like “Yes, in theory you could do that, but here are 3+ ways it could go horribly wrong.” and that’s my favourite way of learning. You almost don’t realize you’re learning something.

I found myself turning page after page because I was curious about what the next question and answer would be. But, after reading about 5 chapters, I had enough of it for a while. Even though it’s written in a fun and light way, it’s still a lot of information to process. So yes, it’s a pageturner, but you shouldn’t give in to that too much unless you want a tired brain.

Some of my favourite questions were ‘What happens if you try to hit a baseball that travels by 90% of the speed of light?’, ‘What if everyone had just one soulmate, a random someone on the world?’ and ‘What if I jumped out of an airplane with a few tanks of helium and a big, non-inflated balloon? During my fall I put the helium in the balloon. How long should the fall take to land safely because of the balloon?’. It happened often that I read a few passages out loud to my mom because I found them funny or really surprising.

There were some questions that were less interesting to me and there were also a few times where it got a bit too science-y for me. I have some basic knowledge of science (as I like to believe, haha), but I didn’t always get every part of the explanation. But in the end I always understood that I should not try these things at home, haha.

I had lots of fun while reading What If? and my head is certainly filled with lots of new facts now. I definitely recommend this book if you want to give reading non fiction a try, you’re looking for a fun present, or if you like hypothetical questions as much as I do.

Wat als? geeft hilarische en informatieve antwoorden op belangrijke vragen waar je nooit aan zou denken. Randall Munroe is de bedenker van de razend populaire website xkcd.com. Een website die elke week door miljoenen mensen wordt bezocht. Zijn lezers stelde onder andere de volgende vragen:

Wat als je een baseball probeert te raken die met 90 procent van de snelheid van het licht op je af komt? Hoe hard kan je over een verkeersdrempel rijden zonder dood te gaan? Wat als de robot het voor het zeggen krijgt, hoe lang zal de mens dan blijven bestaan?

De antwoorden van Munroe zijn kleine meesterwerken van duidelijkheid en hilariteit aangevuld met zijn kenmerkende tekeningen. De antwoorden voorspellen vaak volledige vernietiging van de mensheid of op z’n minst een heel grote explosie.

Randall Munroe is de bedenker van xkcd.com, een populaire website met antwoorden op absurde hypothetische vragen. Na z’n studie fysica bouwde Munroe robots bij NASA, waarna hij in 2006 fulltime striptekenaar werd.

Deze review bevat geen spoilers. Ik heb dit boek gekregen van de uitgeverij. Ik wil nogmaals Het Spectrum and specifiek Charlotte heel erg bedanken.

Ik hou onwijs veel van hypothetische vragen! Ik vind ze een geweldige manier om je nieuwsgierigheid en fantasie aan te wakkeren. Toen ik klein was, was ik dol op wetenschappelijke tijdschriften voor kinderen waarin ze de random vragen van kinderen beantwoordden. Tegenwoordig is alles wat met wetenschap te maken heeft veel te moeilijk voor mij, ik ben geen beta. Maar ik vind het nog steeds ontzettend leuk om random feitjes te leren (soms kan ik me niet herinneren wat ik gister voor avondeten had, maar ik kan me wel een heleboel feitjes herinneren lol), dus ik was super enthousiast om Wat als? te gaan lezen.

Dit boek geeft antwoord op hypothetische vragen die zijn opgestuurd naar de schrijver. Sommige van deze vragen zijn erg grappig, sommige erg interessant ondanks dat ze een beetje vreemd zijn, andere vragen zijn best verontrustend. Randall Munroe neemt echt de tijd om een goed antwoord te geven op iedere vraag en gaat er soms zelfs nog dieper op in dan nodig is om de vraag te beantwoorden, gewoon omdat het interessant, leuk en nerdy is.

Op bijna elke bladzijde staan kleine cartoons, soms om je te helpen de situatie te visualiseren, en soms gewoon om de hoeveelheid informatie even te doorbreken. De schrijfstijl en deze cartoons zijn echt wat dit boek zo geweldig maakt. Het is bijna alsof Randall Munroe tegen je praat en dingen zegt als “Ja, in theorie zou je dat kunnen doen, maar hier zijn 3+ manieren waarop dat verschrikkelijk fout kan gaan.” en dat is mijn favoriete manier van leren. Je hebt het bijna niet door dat je iets aan het leren bent.

Ik bleef de bladzijdes maar omslaan omdat ik zo nieuwsgierig was naar wat de volgende vraag en het antwoord zouden zijn. Maar, na ongeveer 5 hoofdstukken gelezen te hebben, had ik er wel even genoeg van. Ook al is het geschreven op een grappige en luchtige manier, je krijgt nog steeds veel informatie binnen. Dus ja, het is een pageturner, maar daar moet je niet teveel aan toegeven tenzij je vermoeide hersens wilt.

Een paar van mijn favoriete vragen waren ‘Wat gebeurt er als je een honkbal probeert te raken die met 90% van de snelheid van het licht op je afkomt?’, ‘Wat als iedereen echt maar één zielsverwant heeft, een willekeurig iemand ergens in de wereld?’ en ‘Wat als ik uit een vliegtuig spring met een paar tanks helium en een grote, niet-opgeblazen ballon? Tijdens mijn val laat ik het helium in de ballon stromen. Hoelang moet een val duren om dankzij de vertraging door de ballon veilig te kunnen landen?’. Het kwam vaak voor dat ik paar stukjes uit het boek voorlas aan mijn moeder omdat ik iets grappig of heel verrassend vond.

Er waren een paar vragen die ik wat minder interessant vond en af en toe werd het ook iets te wetenschappelijk voor mij. Ik heb wel een beetje wetenschappelijke kennis (tenminste, dat vertel ik mezelf graag, haha), maar soms kon ik niet ieder gedeelte van de uitleg helemaal volgen. Maar uiteindelijk begreep ik altijd dat ik deze dingen beslist niet thuis na moet doen, haha.

Ik heb heel veel plezier gehad tijdens het lezen van Wat Als? en mijn hoofd is nu zeker gevuld met heel veel nieuwe feitjes. Ik raad dit boek zeker aan als je eens een non fictie boek wilt lezen, een leuk cadeautje zoekt, of als je net zoals ik heel erg van hypothetische vragen houdt.

Share:

2 Comments

  1. December 20, 2018 / 2:13 pm

    I loved this book so much. And just like you said: you learn a lot without really noticing it because it’s just so much fun!
    Great review! Now I really want to reread it ☺️

    • sophies99
      Author
      December 20, 2018 / 2:32 pm

      Yeah, it was such a fun read! And thank you so much 😀

Leave a Reply


Looking for Something?